Vliegtuig maakt noodlanding in Passendale

Op woensdag 8 januari 1936 om 15.30u vloog een klein blauw vliegtuig, een eendekker met de kenletters F-ANRS, heel laag boven Passendale en draaide er enkele malen rond alsof het wilde landen. Inderdaad, enkele tellen later hoorden mensen, die nieuwsgierig de beweging van het toestel volgden, het ronken van de motor vertragen en stilvallen en ze zagen hoe de blauwe vogel voorzichtig neerstreek.

De veldwachter was toevallig op dienst bij de plaats van de landing en spoedde zich naar het onbezaaid land van landbouwer Nestor Vandepitte waar het vliegtuigje was geland. De partij land lag tussen de hoeve Vandepitte (nu Ronny Debuf – Vancoillie in de Potegemstraat) en die van Charles Popelier (nu achterkleinzoon Luc Popelier – Menu in de Kleine Roeselarestraat) op de wijk ‘De Kazakke’. Spoedig kwamen ook een pak nieuwsgierige kijkers ter plaatse.

Het mooie vliegtuig, van de Franse maatschappij “Air Bleu” was zonder schade geland maar bleef na een korte uitloop in de zompige bodem steken en helde lichtjes voorover zodat de schroef een weinig geplooid was. De piloot moet een zeer ervaren man zijn geweest om in een onbekende streek en in ongeschikt terrein zo traag en voorzichtig een noodlanding zonder schade te kunnen uitvoeren.

De bemanning, bestaande uit piloot Monteil en radiotelegrafist Lagarde, verklaarden dat zij met een postvracht van Parijs naar Rijsel vlogen doch dat de nevelachtige luchtgesteldheid, de laag hangende wolken en de geweldige regen hen reeds vanaf Arras alle zichtbaarheid ontnamen. Zo waren zij van hun koers afgeweken en de streek van Rijsel voorbijgevlogen. Zij herkenden zich nergens meer, waren overtuigd te ver te zijn, en zo zat er niets anders op dan een landingsplaats te zoeken vooraleer het volledig donker werd.

De rijkswacht van Moorslede zond na verwittiging een aantal manschappen om het vliegtuig te bewaken terwijl de bemanning alles deed om de lading in veiligheid te brengen. Een toevallige automobilist bracht de piloot en begeleider naar de dorpsplaats, waar notaris-burgemeester Camerlynck hen de nodige inlichtingen verschafte. Door zijn toedoen werd de meegenomen briefwisseling aan de post van Passendale toevertrouwd die er voor zorgde dat zij zonder grote vertraging op de bestemming aankwam. De vliegvelden van Rijsel en Le Bourget werden verwittigd alsook de maatschappij “Air Bleu” en de burgemeester hielp de bemanning aan onderdak voor de nacht te Moorslede.

Het vliegtuig, dat gans de nacht door de rijkswacht werd bewaakt, had diezelfde avond en ’s anderendaags veel bekijks. Zelfs de onderwijzers van de gemeenteschool vonden het een wandeling waard voor een les aanschouwelijk onderwijs.

Vanuit Parijs kwamen ’s morgens rond 08.30u de bestuurder van “Air Bleu” Jean Bouisset, vergezeld van een andere piloot en een werktuigkundige per auto aangereden. Hij vertelde dat “Air Bleu” in Frankrijk de luchtpostdienst verzekerde tussen de grote Franse steden zoals Straatsburg, Rijsel, Nantes, Le Hâvre, Bordeaux, Toulouse en Parijs. De hiervoor gebruikte vliegtuigen zijn driezitters van het merk “Caudron Simoun” met een Renault motor van 180 HP. Hun snelheid bedraagt 310 km per uur en zij kunnen 1.100 km vliegen zonder tanken. Hun gewicht is 900 kg en zij kunnen een lading van 400 kg aan. Het zijn zowat de modernste postvliegtuigen in Europa. Een kleine motor kan zelfs een luchtdrukpomp in beweging brengen die de vleugels op sommige plaatsen opblaast en zo ijsvorming op de vleugels voorkomt zodat het evenwicht nooit in gevaar wordt gebracht.

De bemanning van het vliegtuig dacht aanvankelijk dat het mogelijk zou zijn ter plaatse weer op te stijgen. Daartoe hadden ze gevraagd een nieuwe schroef uit Parijs mee te brengen. Dit lukte evenwel niet door de te korte aanloopmogelijkheid en de drassigheid. Met behulp van een menigte sterke mannen, die zich met gebogen rug onder de vleugels plaatsten, werd het vliegtuig tot op de straat voortgerold. Daar werden de vleugels losgeschroefd en het vliegtuig werd op een platformwagen gehesen en zo naar Wevelgem vervoerd.

Een hachelijk avontuur was al bij al nog goed afgelopen.