Uitzonderlijk ereteken voor Arthur Martin-Leake

Arthur Martin-Leake, geboren op 04/04/1874 in Hertfordshire (Groot-Brittannië) was tijdens de Boerenoorlog in Zuid-Afrika dokter in het Britse leger en kreeg het laatste Victoria Cross, uitgereikt voor heldendaden tijdens die oorlog voor het verzorgen van gewonden in het niemandsland onder vijandelijk vuur.

Tijdens de Eerste Wereldoorlog nam hij opnieuw als medisch officier dienst in het Britse leger, en dit bij de 5th Field Ambulance (2nd Division). Eind oktober 1914 bevond de 2nd Division zich in de omgeving van Zonnebeke en leverde zware gevechten met Duitsers van het 4. Armee.

Een mislukte Britse tegenaanval op de Duitse loopgraven op 29 oktober 1914 zorgde voor heel wat slachtoffers, die in het niemandsland achterbleven. De Duitsers waren bijzonder nerveus en verwachtten een tweede Britse aanval en vuurden op alles wat bewoog. In deze omstandigheden sloop Martin-Leake uit de Britse stellingen en bracht zoveel mogelijk Britse gewonden, die anders ongetwijfeld omgekomen zouden zijn door het slechte weer of projectielen, terug.

Hier blijft het niet bij. Het Dressing Station, waar Martin-Leake de volgende dagen werkt, krijgt het hard te verduren onder de Duitse granaten, vooral op 5, 9 en 12 november. Terwijl de obussen inslaan blijft hij evenwel onverstoorbaar zijn werk verderzetten en geeft zo moed aan de gewonden en de rest van de staf in de hulppost.

Op 26 november 1914 stelt Major General Monro, bevelhebber van de 2nd Division, dan ook voor om Martin-Leake een bar te verlenen voor het Victoria Cross. Twee dagen later keurt Sir Douglas Haig het voorstel goed en op 18/02/1915 wordt dit in de London Gazette gepubliceerd. Omdat nog niemand ooit een tweede Victoria Cross gewonnen had, ontstond er verwarring over hoe deze bar of clasp eruit moest zien. Uiteindelijk kreeg Martin-Leake, ondertussen bevorderd tot Captain, de clasp op 24 juli 1915 tijdens een ontvangst door koning George V op Windsor Castle.

Slechts twee andere militairen kregen tot op de dag van vandaag de eer om twee maal het Victoria Cross te krijgen: Captain Noel Chavasse (gesneuveld in 1917 en begraven te Vlamertinge) en Charles Upham, een Nieuw-Zeelander, voor daden in WOII. Toevallig was het ook Captain Martin-Leake die de dodelijk gewonde Captain Noel Chavasse verzorgde op de Brandhoek in augustus 1917.

Arthur Martin-Leake overleed op 22/06/1953 aan de gevolgen van kanker. Hij werd gecremeerd en zijn as werd begraven in het familiegraf in High Cross (Hertfordshire).